Olympisch ijshockeytornooi onthoofd door ontbreken van NHL-spelers

WILRIJK –  Het ijshockeytornooi op de Olympische Winterspelen is serieus onthoofd door het ontbreken van de spelers uit de NHL (de Noord-Amerikaanse National Hockey League). De bond geeft haar leden voor het eerst in twintig jaar niet vrij voor deelname aan de Spelen.

Alles heeft te maken met geld. De NHL zou haar Amerikaanse en Canadese competitie drie weken hebben moeten stilleggen gedurende de Spelen, wat uiteraard miljoenen dollar kost. In ruil hiervoor wilde zij hoofdsponsor zijn, net als Coca-Cola en McDonald’s. Het IOC ging niet op die vraag en wou bovendien de clubs geen schadevergoeding betalen voor het ‘uitlenen’ van de NHL-spelers. Hierdoor zien veel ijshockeyers hun olympische droom in diggelen vallen.

De wereldsterren in het ijshockey spelen in de NHL, een competitie van de Verenigde Staten en Canada samen. De Amerikaan Patrick Kane en de Canadees Sidney Crosby, die de winnende treffer maakte tegen de Verenigde Staten in de finale van de Spelen in 2010, zullen er – net als een resem andere topspelers – niet bijlopen in Pyeongchang.  Ook niet-Amerikaanse sterren als de Rus Alex Ovechkin en de Zweed Hendrik Lundqvist ontbreken noodgewongen op het appel. Overigens, het team van Rusland zal niet aantreden onder de vlag van haar land maar onder de naam ‘Olympische spelers Rusland’.

De spelersvakbond van de NHL is bijzonder teleurgesteld. ‘We zijn het oneens met deze kortzichtige beslissing. Onze bond belemmert de groei van onze sport. Dit was een unieke mogelijkheid om, net als in 2022 trouwens, ijshockey in Azië op de kaart te zetten.’ De sport  is relatief onbekend in Zuid-Korea en China, waar de Winterspelen in 2022 zullen worden gehouden. Het IOC is solidair met de ijshockeyers, maar staat machteloos. ‘Dit moet een gigantische teleurstelling zijn voor de sporters die graag wilden meedoen. We leven  met hen mee maar alles gebeurde over onze hoofden heen.’ Het Internationaal Olympisch Comité zegt dat de kosten voor het reizen en het verzekeren van spelers al worden vergoed door de internationale hockeyfederatie IIHF.

Het IOC nam echter een nog drastischer beslissing. De NHL-spelers weten nu al dat ze ook niet welkom zijn op de Spelen van 2022. Vier jaar geleden was er al sprake van een afhaken van de beste spelers voor de Spelen in Sotsji maar toen werd een halfjaar voor aanvang van de Olympiade toch nog een compromis bereikt. Het is niet de eerste keer dat een Amerikaanse sportbond dwarsligt. Telkens is dit een gevolg van commercie. Zo mochten spelers uit de Major League Baseball niet aantreden toen hun sport louter als ‘demonstratiesport’ stond genoteerd. De NBA, de basketbalfederatie, ging al eerder door de knieën. Wie herinnert zich niet het Dream Team dat in 1992 iedereen naar huis speelde dankzij sterspelers als Michael Jordan, Magic Johnson en Larry Bird?

Door het ontbreken van haar vedetten bestaat de Amerikaanse ijshockeyselectie noodgedwongen uit vijftien spelers die in Europa een de bak komen en de American Hockey League, dat kwalitatief uiteraard minder te bieden heeft dan de NHL. In 2010 en 2014 werd Canada Olympische kampioen. Nu is de kans dat het goud naar een Scandinavisch land gaat (Zweden of Finland) bijzonder groot. (EM)

Pin It on Pinterest