Pita taufatofua, adonische vlaggendrager van Tonga, nu ook op winterspelen

WILRIJK – Geef het maar toe dames: velen onder jullie kijken naar de Olympische Zomerspelen om de spierbundels die eraan deelnemen even grondig te bestuderen. Dan zijn jullie twee jaar geleden, tijdens de Openingsceremonie van de Spelen in Rio zeker aan jullie trekken gekomen. Toen werd de vlag van Tonga gedragen door Pita Taufatofua, die voor de gelegenheid in ontbloot bovenlijf en volgesmeerd met olie, het stadion binnen defileerde. Geloof het of niet maar die Adononis loopt er straks weer bij in Pyeongchang.
Tonga is een Koninkrijk, bestaande uit een groep van 177 eilanden in Polynesië. Ze zijn gelegen in de Stille Oceaan. Het ligt op 2 000 kilometer van Nieuw-Zeeland. Men heeft er iets meer dan 107 000 inwoners. De populairste sport op Tonga is rugby. Onwaarschijnlijk dat dit nietig stukje op de wereldkaart altijd in de top 20 van de wereldranglijst te vinden is en zich zich voor alle wereldkampioenschappen, uitgezonderd dat van 1991, wist te kwalificeren. Op de Spelen van Atlanta (1996) won Paea Wolfgram zilver in het boksen bij de superzwaargewichten. Hiermee werd Tonga het kleinste land dat een medaille won.
Maar nu is het winter en geen mens verwachtte iemand van Tonga op de deelnemerslijst van de Spelen. Dat was echter zonder Pita Taufatofua (34) gerekend. De man liet om de al hoger aangehaalde redenen van zich spreken tijdens de Olympische Spelen van Rio – of moeten we zeggen ‘voor’ de Olympiade? Hij trad aan in het taekwondo maar zijn sportieve prestatie zal niemand bijbleven. Al na zijn eerste, verloren, kamp, tegen de Iranees Sajjad Mardani, mocht hij zijn koffers pakken. De Olympische spelen duurden welgeteld zes minuten voor hem. Het minste wat je kan zeggen is dat hij een bijter is, want onmiddellijk maakte hij andere plannen. Hij zou deelnemen aan de Winterspelen in Peking. Na twee jaar trainen is hij echter al klaar om straks aan te treden in Zuid-Korea en dit in het langlaufen. Hij staat dus vier jaar voor op schema.

Taufatofua is geboren in Australië maar woont in Tonga. Pita zal de tweede vertegenwoordiger ooit van zijn land zijn op de Winterspelen. ‘Ik had een nieuwe uitdaging nodig. Daarom koos ik voor de hardste sport die er bestaat. In het langlaufen vond ik precies wat ik zocht.’ Zijn verhaal doet veel denken aan dat van de Jamaïcaanse bobsleeërs, dat we eerder uit de doeken deden. Taufatofua was zijn eigen trainer en moest – bij gebrek aan sneeuw – op zoek naar alternatieve trainingsmogelijkheden. Hij oefende op het strand met ski’s op rollen en startte een fundraisings-campagne. Hij reisde naar Oostenrijk. Daar trainde hij als een beest. Hij waxte er voor het eerst zijn ski’s en zwoegde dag en nacht en voelde zich klaar voor de kwalificatiewedstrijden in Kroatië.

‘Toen liep het fout. Ik miste mijn vlucht en kon niet deelnemen’, schreef hij zelf op Instagram. ‘Gestrand op de luchthaven van Istanbul.’ Maar plots hoorde hij dat er ook aan de poolcirkel een olympisch kwalificatietornooi was. Hij repte er zich naartoe en slaagde zowaar in zijn opzet. Dit weekend – op het allerlaatste moment – kwam het verlossende woord: hij werd officieel geselecteerd voor de Winterspelen. Tafatofua is niet de eerste langlaufer die voordien een andere sport beoefende. Hij is wel de eerste Master in taekwondo die de overstap maakt. Zijn grootste uitdaging was vermageren. Of dat is gelukt zal u tijdens de openingsceremonie wel merken: met of zonder shirt? 

Tekst: Edwin Mariën
Foto’s: Facebook – Pita Taufatofua

Pin It on Pinterest