Gent-Wevelgem viert 80-jarig bestaan met innoverende maatregelen

Gent – Wevelgem is 80 jaar jong en meer dan ooit springlevend. Innoveren was nooit een vies woord voor de organisatoren van de West-Vlaamse WorldTourklassieker en dus worden na de geslaagde première van vorig jaar in 2018 naast de mannelijke profrenners ook de elite vrouwen over de befaamde Plugstreets – onverharde stroken in de buurt van Ploegsteert – gestuurd.

Aan het parcours dat de elite mannen op 25 maart 2018 voor de wielen krijgen geschoven verandert niet veel. Parcoursverantwoordelijke Hans De Clercq: ‘We zakken na de start sneller af richting kust. Gent – Wevelgem wordt deels ook gelinkt aan de traditionele passage langs de Noordzeekust, vandaar die ingreep. De pakweg laatste 130 kilometer van het traject met onder meer de passage op Franse wegen en de doortocht door het Heuvelland, blijven ongewijzigd.’ De Westhoek blijft op 25 maart hét epicentrum van de wielersport in Vlaanderen. Want opnieuw pakt de Koninklijke Veloclub Het Vliegend Wiel uit met de organisatie van liefst zeven wedstrijden – WorldTour Mannen  en Vrouwen Elite, Nations Cup bij de U19 junioren en U23 beloften, Beker van België bij de Nieuwelingen – op dezelfde dag. Voor de passage van de Vrouwen Elite over de Plugstreets is Gent-Wevelgem in overleg gegaan met de rensters. Zo hebben Ann-Sophie Duyck en Lieselot Decroix de Plugstreets verkend, en samen met koersdirectrice en ex-renster Patsy Maegerman hebben ze deze unaniem en volmondig goedgekeurd.

Dat het opnieuw een feest wordt staat nu al vast, onder meer omdat de 80ste editie van de voorjaarsklassieker luister wordt bijgezet door de aanwezigheid van tal van oud-winnaars. Zo maken straks Oscar Freire, Sean Kelly, Ferdi Van Den Haute en Walter Godefroot hun opwachting in de Wevelgemse Vanackerestraat. Zeven Gent-Wevelgem-wedstrijden op één dag: het is geen sinecure om dit te organiseren. Daarom keken de organisatoren over de landsgrens. De gezamenlijke ploegpresentatie bij de Amstel Gold Race van de Mannen en de Vrouwen zal worden gekopieerd in Ieper. Door de ploegvoorstelling van de U23 en de Vrouwen te combineren, kan het vrouwelijke peloton opnieuw starten in de Kattenstad.

Gent – Wevelgem draagt niet toevallig de subtitel ‘In Flanders Fields’. Men wil de herinnering aan Wereldoorlog I levendig te houden. Zo wordt dit jaar de rol die het New Zealand Cyclist Corps in de ‘Groote Oorlog’ speelde voor het voetlicht geplaatst. Ongeveer 100 000 soldaten uit Nieuw-Zeeland, goed voor tien procent van de toenmalige bevolking, werden naar West-Europa gestuurd om er deel te nemen aan de strijd van de geallieerden tegen de Duitse agressor. Velen lieten er het leven. Om die gebeurtenissen te herdenken nam de Nieuw-Zeelandse ambassade in Frankrijk contact met de organisatoren van Gent – Wevelgem. Die besloten de offers die het New Zealand Cyclist Corps bracht blijvend te eren door de creatie van een speciale trofee. Omdat de eenheid onder meer werd ingezet bij de verdediging van de destijds strategisch belangrijke Kemmelberg werd een kassei uit het wegdek van deze befaamde helling verwijderd. Die werd aan Jack Bauer, renner bij Quick Step Floors en tijdritkampioen van Nieuw-Zeeland, overhandigd. Hij neemt het kunstwerk mee naar zijn thuisland. Elk jaar opnieuw krijgt de beloften-kampioen van Nieuw-Zeeland (een leeftijdsgenoot van het gros van de soldaten die tijdens Wereldoorlog I sneuvelden) de wisseltrofee voor twaalf maanden mee naar huis.

Tekst: Edwin Mariën
Foto: Flanders Classics

Pin It on Pinterest