Edegemnaar Jeroen Van Houtte droomt van een hondenslee-expeditie in Scandinavië

WILRIJK – Jeroen Van Houtte (24) uit Edegem wil graag deelnemen aan de Fjällräven Polar. Dat is een wereldwijde wedstrijd met deelnemers van Azië tot Amerika. De hoofdprijs is een 300 kilometer lange hondenslee-expeditie in het hoge Noorden van Scandinavië. Om zeker te zijn van zijn plaats moet hij de meeste stemmen zien te verzamelen van alle kandidaten uit België, Nederland en het Verenigd Koninkrijk samen. Op dit ogenblik is hij de hoogst gerangschikte landgenoot. Hij rekent op uw stem via http://polar.fjallraven.com/contestant/?id=116

Stemmen kan nog tot en met 14 december. De expeditie vindt plaats van 9 tot 14 april 2018.  Per stem die hij krijgt schenkt hij een bedrag ten voordele van het Rode Neuzen Fonds.

‘Eigenlijk komt het erop neer dat het wedstrijdelement zit in het stemmen. De expeditie zelf is de beloning’, zegt Jeroen op de Campus Drie Eiken van UAntwerpen in Wilrijk waar hij doctoreert en deel uitmaakt van een onderzoeksgroep van medische beeldverwerking. ‘Fjällräven Polar is een merk dat onder meer rugzakken en outdoor-kledij verkoopt. Vorig jaar boden 900 kandidaten zich aan. Uiteindelijk mochten er twintig deelnemen. Dit keer zijn er vanuit de Benelux alleen al 248 kandidaten. Ik besef dat ik niet het meeste aantal stemmen zal behalen. Er is een Brit die nu al een onoverbrugbare voorsprong heeft opgebouwd. Maar de jury kiest nog een tweede deelnemer uit de regio Benelux/UK dus is het toch belangrijk dat zoveel mogelijk mensen voor mij zullen kiezen want ik denk niet dat men twee Engelsen zal aanduiden. Ik reken in ieder geval op een plaats bij de top vijf.’

‘Ik heb helemaal niks met honden of met dit soort wedstrijden, wel met extreme uitdagingen. Eigenlijk voldoe ik volledig aan het plaatje dat de organisatoren voor ogen hebben: zij willen bewijzen dat iedereen in staat is om er een dergelijk avontuur aan te gaan. Het is een tocht bij een temperatuur van min 30 graden. Gelukkig is het op dat moment in het Noorse Tromsö – waar alle deelnemers naartoe worden gevlogen – toch al veertien uur licht per dag.’ Vorig jaar verbleef Jeroen in de streek in het kader van zijn studies. Toen was het 21 uur donker per etmaal maar toch werd hij verliefd op de streek.

‘Ik ben een duiker. Eigenlijk heeft veel gemeen met deze expeditie: het gaat telkens over een fysiek zware uitdaging, waarbij je er tevens moet voor zorgen dat je mentaal sterk bent. Wanneer je van een diepte van twintig meter opeens naar de oppervlakte moet, dien je je kalmte te bewaren. Ook hier moet je overleven. Om water te hebben zullen we ijs moeten smelten. Vergeet ook niet dat we daar in een godvergeten streek zitten. Uiteraard krijg je een satelliettelefoon en lichtbakens mee die je kan gebruiken ingeval het misloopt maar je kan niets voorspellen. Hoe zullen de weersomstandigheden zijn? De route die moet worden bewandeld werd gebruikt door de Sami, de oorspronkelijke bewoners van Lapland. We trekken door de toendra met een slede die, alle materiaal inbegrepen, 90 kilo zal wegen. Die wordt dan voortgetrokken door zes honden. Die beesten worden gekweekt op een speciale boerderij en ingezet om tochtjes te ondernemen met toeristen, al gaat het dan wel maar over een uitstapje van een uur. De bedoeling is ook dat men mensen, door de aandacht die aan deze expeditie zal worden geschonken, gaan beseffen dat dit stukje natuur moet worden beschermd.’ Of Jeroen een plan B heeft in het geval dat hij niet wordt verkozen? ‘Ik denk dat ik dan maar ga diepzeeduiken in Egypte.’ 


Tekst – Edwin Mariën
Foto – ‘Fjällräven Polar