Benjamin Verraes: ‘Als prof moest ik 25 000 euro betalen om te mogen rijden’

AARTSELAAR – Na het wegvallen van de Grote Prijs Rik Van Steenbergen hunkert Aartselaar opnieuw naar een grote wielerwedstrijd. Veertien jaar organiseerde men er de Memorial Stanny Verlooy, een koers van de Vlaamse Wielrijders Vereniging, met als hoogtepunt in 2015 het WK wielrennen van de ICF (International Cycling Federation), maar men mikte hoger. Om die reden sloten de organisatoren zich aan bij de Belgische Wielrijdersbond en dienden ze een aanvraag in om terug een wielerwedstrijd op hoog niveau te organiseren voor elite met en zonder contract, amateurs en u23 renners. De eerste Grote Prijs Beerens was een feit. Zondag werd hij gewonnen door Benjamin Verraes, een man met 22 seizoenzeges achter zijn naam en met een eigen verhaal.

Niettegenstaande een kasseistrook van welgeteld 150 meter de belangrijkste moeilijkheid  op het parcours was, kregen de toeschouwers een aangename wedstrijd te zien. Ook de organisatie verliep perfect. Het feit dat men was vergeten om deelnemerslijsten te drukken zien we even door te vingers. Jammer dat het publiek nu niet meteen in dichte drommen zat te wachten op de optredens die de cafés aan het Laar hadden georganiseerd. Maar goed, wielerspektakel was er genoeg en de winnaar een bekende in het milieu: Benjamin Verraes.

‘Een interclubwedstrijd winnen is toch altijd mooier dan zomaar een regionale koers’, zei de 30-jarige Menenaar. ‘Wij zijn een bescheiden ploegje (Vdm Van Durme Michiels) en ik zat als enige van mijn team in de kopgroep. Misschien was dat ook een voordeel want hierdoor kon ik mijn eigen wedstrijd rijden. De wind speelde een belangrijke rol waardoor heel wat renners ertussenuit vielen. Ik was voorbereid op de spurt. Als prof heb ik hier ook de GP Van Steenbergen gereden dus ik wist dat de aankomststrook verraderlijk was. Het zal moeilijk zijn om dit seizoen aan 25 overwinningen te geraken. Ik heb het voordeel dat ik zowat alles aankan. Ik heb zowel wedstrijden gewonnen in de sprint, of na een solo-run en ook als tijdrijder sla ik me uit de slag.’

Foto: Jan Jacob Mekes

Verraes was dus ooit prof. Heel misschien herinnert u hem zich nog. In 2013 volgde het Eén-programma Iedereen Beroemd hem een week op de voet. Hij was toen in dienst bij Accent. Jobs-Willems Veranda’s, waar Wim Vanhaelemeesch manager was en Lucien Van Impe één van de teamleiders. Hij was er stagiair. ‘Het seizoen verliep naar behoren. Ik won vier koersen. De ploegleiding zei dat ze zeer tevreden waren over mij. Ik was dan ook de ideale man om de sprint aan te trekken voor onze topspurter, Stefan Van Dijk. In juli kreeg ik  het verlossende nieuws: ik zou bij de ploeg mogen blijven ook al had ik ondertussen opgevangen dat men zou fuseren met Vacansoleil. Even later stonden ze daar: ik mocht blijven, op voorwaarde dat ik 25 000 euro op tafel zou leggen. Ik vroeg of ze gek waren. Negen van mijn ploegmaats hebben dat toen wel gedaan. Onbegrijpelijk. Nog twee jaar lang ben ik bij Soudal blijven rond-peddelen op het hoogste niveau maar zonder al teveel succes. Ik reed immers ook amper wedstrijden. Nu voel ik me een stuk gelukkiger. Misschien jammer dat onze ploeg niet groot genoeg is en bijvoorbeeld niet mocht deelnemen aan de Ronde van Brabant en Namen, maar anderzijds doe ik mijn zin. Ik ben in loondienst bij CPM. Overdag loop ik de mensen hun deuren plat en ’s avonds en in het weekend ga ik koersen. Meer hoeft dat voor mij niet te zijn, zeker niet na de nare ervaring die ik als prof heb opgedaan.’ 

Tekst: Edwin Mariën